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실직의 공포에서 탈출하기

최명기 | 49호 (2010년 1월 Issue 2)
해운회사에서 일하는 김 팀장은 올해 초부터 불면증이 생겼다. 세계적 불황으로 회사의 구조조정 이야기가 돌면서 자신이 정리해고 명단에 들어갈까 봐 걱정됐기 때문이다. 특히 팀장급을 물갈이할 것이라는 소문이 파다했다. 팀장급 중 하나가 경영진과 식사라도 한 번 하면, 줄을 대려고 접대를 했다는 둥 고가 선물을 줬다는 둥 소문이 돌았다. 회사가 잘 안 돌아가자 대주주들도 서로 ‘네 탓’만 했다. 이런 책임 떠넘기기 속에서 구조조정은 차일피일 미뤄졌다. 그러다 김 팀장도 명단에 오른 것 같다는 얘기가 들렸다. 김 팀장은 그냥 자기 일만 열심히 하자는 생각이었는데, 막상 이런 이야기를 듣자 불안이 엄습해왔다.
 
김 팀장은 처음엔 애써 객관적으로 생각하려 했다. 외국계 회사에서 맞벌이하는 부인과 함께 열심히 노력해서 집을 장만했고, 채무를 제외한 금융 자산도 꽤 있었다. 실직을 한다고 해도 조금만 눈높이를 낮추면 갈 곳이 많았다. 빈말인지는 몰라도 언제든 오기만 하면 환영한다는 회사도 있었다. 하지만 시간이 갈수록 뭔가에 쫓기는 듯한 느낌이 들었다. 소위 살생부에 이름이 올랐다고 소문난 동료들은 휴게실에서 서로 마주치면 “빵집을 열어야 하나, 고깃집을 열어야 하나”하며 잡담이나 했다.
 
그러던 어느 날 김 팀장은 회식 때 술을 좀 하고 집에 들어가 자다가 새벽에 깨서 날밤을 새우게 되었다. 그렇게 시작된 불면증은 날이 갈수록 점점 심해졌다. 얼핏 잠이 들어도 악몽에 시달렸다. 이런 밤이 더 이상 계속되면 미치겠다는 생각마저 들었다. 정신과에 가서 수면제라도 받아야겠다고 결심했다. 병원에 들르려던 그날 정식으로 구조조정 명단이 발표됐다. 다행히 김 팀장은 살아남았고, 불면증은 완전히 사라졌다.
 

 
무리에서 떨어져나가는 공포
실직 위기에 처한 사람들은 필요 이상으로 공포에 시달린다. 그 이유로는 무리에서 떨어져나올 때 느끼는 영장류 공통의 불안감과 그에 따른 분노, 자책감을 들 수 있다. 그리고 직장에서 위기를 겪게 되면 그동안 드러나지 않았던 개인적 문제가 함께 불거져나온다.
 
초등학교를 졸업하면 중학교가 기다리고 있고, 중학교를 졸업하면 고등학교가, 고등학교 다음에는 대학교가 기다리고 있다. 대학을 졸업하면 시기와 장소는 다르지만 저마다 어딘가에 취직을 한다. 한 무리에서 떠나면 다음에 속할 또 다른 무리가 있는 것이다. 하지만 중년에 들어서서 무리에서 떠나게 되면 처지가 달라진다. 사자가 사냥할 능력이 떨어져 무리에서 이탈할 때와 같은 두려움을 느낀다. 이 때 사자는 동료 사자들과 함께 사냥할 때와는 달리 혼자서 사냥을 해야 한다. 무리가 사냥을 할 땐 내가 사냥감을 놓치면 동료가 잡아 나눠 먹을 수 있다. 혼자 사냥을 한다는 것은 전혀 다른 상황이다. 내가 모든 것을 해결해야 한다. 사냥이 안 되면 굶어죽는 수도 있다. 따라서 두렵다.
 
사실 우리나라에서 견실하게 직장생활을 하던 사람이 갑자기 실직을 한다고 해서 당장 굶어죽을 정도의 절대 빈곤에 빠지진 않는다. 우리나라의 복지 수준이 그 정도는 된다. 하지만 실직은 곧 무리에서 떨어져 나오는 것이라는 게 문제다. 새로 들어갈 또 다른 무리를 찾든지 아니면 혼자 사냥을 할지를 결정해야 한다. 새로운 무리에서 내 지위는 과거와 같진 않을 것이다. 그 수모를 참아내기도 쉽지 않다. 기껏 수모를 참아냈다고 해도 다시 밀려날까 두렵다. 새로 들어간 직장에서 적응을 못할지도 모른다. 기존 무리에서 떨어져 나온다는 두려움, 새로운 무리에 다신 들어가지 못할지도 모른다는 두려움은 실제보다 상황을 더욱 부정적으로 보게 만든다. 그것은 털 없는 원숭이에 불과하던 인간이 나무에서 내려와 처음 집단을 이뤄 살던 까마득한 옛날부터 지녀온 본능적 두려움이다. 불과 백 년 전만 해도 마을에서 쫓겨나면 호랑이에게 잡아먹힐 수도 있었다. 자연에 맞서 안전을 확보하기 위해서 서울과 같은 대집단을 만들었지만 인간의 마음은 아직 그만큼 충분히 진화하지 못했다. 따라서 불안하고 두려운 게 당연하다. 하지만 이러한 본능적 감정을 배제한다면 실제 상황은 당신이 생각하는 것보다는 낫다.
 
실직의 불안에 대처하기
실직의 불안에서 마음을 바로잡기 위해서는 많은 사람들과 만나고 이야기하는 것이 중요하다.그런데 실직을 당할지도 모르는 두려운 상황에 놓이면 대인관계가 위축된다. 인간에겐 일이 잘 풀리면 쓸데없이 사람들을 많이 만나고, 정작 일이 안 풀려서 남의 도움이 필요할 때는 사람을 만나지 않는 청개구리 같은 습성이 있다. 이는 무리를 지어 살아가던 동물 시절부터 비롯된 습관이다. 동물이 무리에서 떨어져 혼자 남겨진다는 것은 죽음 혹은 그에 준하는 위험을 뜻한다. 병들고 나약해져 무리를 쫓아가지 못하면 혼자 남게 된다. 따라서 동물의 세계에서는 힘이 약해지고 곤경에 처하면 옆에는 아무도 없다. 위기에 처했을 때 누군가 도와줄 이를 찾으려 해도 찾을 수 없다. 강아지는 몸이 아파서 죽음을 예감하게 되면 집에서 달아나 낯선 곳으로 가는 본능이 있다고 한다. 쇠약해지는 순간 어차피 도움을 받지 못할 것이기 때문에 스스로 고립을 초래하는 것이다. 위기 상황에서 혼자 있고 싶어지는 것은 인간도 예외가 아니다. 하지만 이러한 회피본능은 인간 세상에서는 상황을 악화시킬 뿐이다. 잘 나갈 때는 사람들을 피하는 게 낫다. 그때는 사람들에게 자랑을 늘어놓아 적을 만드는 수가 있기 때문이다. 반대로 당신이 힘들고 어려울 때는 사람들을 많이 만나야 한다. 마음이 감당할 수 있는 한 많은 사람들을 만나 위로받는 게 좋다. 위축되지 않는 모습을 보인다면 또 다른 좋은 기회가 찾아온다.
남을 원망하거나 자신을 자책하는 감정적인 태도를 피해야 한다.실직할지도 모른다는 위기감에 사로잡히면 객관적인 태도를 취하기 어렵다. 우선 원망할 대상을 찾기 마련이다. 해고를 결정한 상사나 인사 팀을 원망하고 정부 정책을 원망한다. 어디엔가 분노를 투사하고자 한다. 하지만 이러한 피해자 콤플렉스는 상황을 대처하는 데 전혀 도움이 되지 않는다. 그렇다고 해서 모든 것을 당신 능력이 모자란 탓으로 돌리지도 말아야 한다. 당신이 불안해진 이유 중 상당 부분은 경기 부침, 본사 전략, 세대교체 등 당신 힘으로 어쩔 수 없는 상황에서 비롯됐다. 아직 생기지도 않은 일에 대해 분노와 자책의 양극단적인 태도를 왔다 갔다 하는 것은 아직 발생하지도 않은 불행을 현실화하는 결과만 가져올 뿐이다. 차라리 기도를 하거나 눈을 감고 자기 안에서 위안을 찾는 게 좋다.
 
특히 중년에 실직할지도 모른다는 공포를 접하게 되면 그동안 미뤄놓았던 인생의 숙제들이 한꺼번에 밀려오는 수가 있다. 인생을 살면서 삶의 주기가 바뀌는 시점에는 다양한 형태의 위기가 찾아온다. 사람에 따라 빠르면 30대 후반, 늦으면 40대 중반에 중년기 초기로 진입한다. 중년기 초기에 이르러도 평소에는 성인기와 큰 차이가 없다. 하지만 밤을 새워 일을 하면 다음날 무척 피곤하다. 술도 약해지고 일이 버거워진다. 더군다나 중년기 초기로 진입할 때는 성인기에 지속되었던 연속된 행운에 태클이 걸린다. 누구를 막론하고 마치 자석에 끌리듯 들러붙는 한두 가지 불행 때문에 인생이 힘들게 느껴진다. 불행의 형태는 사람마다 다르다. 잘못된 투자로 인한 금전적 손해일 수도 있고, 부부 간의 문제로 인한 가정 불화일수도 있다. 자녀에게 일어나는 예상치 않은 사고나 질병일 수도 있다. 이 모든 것들이 상호작용을 일으킨다. 직장은 이러한 인생 위기를 견뎌내게 해주는 버팀목이다. 직장에서 안 좋은 일이 있으면 가정에서 위로를 받는다. 반대로 가정이 힘들 땐 직장이 안정감을 주기도 한다. 직장에 와서 일을 하면서 집안에서의 고민거리를 잊는다. 사람들을 만나고 업무를 달성하면서 자신이 나름대로 쓸모 있는 사람이라는 자기존중감도 확보한다. 그런데 직장이 없어지면 완충 역할을 하던 부분이 사라질 것이다. 미뤄왔던 개인적인 숙제들에 현명하게 대처할 수 있다면 실직 공포도 감소할 수 있다. 그러면 직장 일에 다시 몰두할 힘도 얻을 것이다.
 
뭔가 중요한 일이 끝나면 우리는 허탈감에 사로잡힌다. 장기간 몰두하던 연구, 업무, 대인관계, 소속이 끝나게 될 때 우리는 ‘끝’이 왔다는 감정을 느낀다. 더군다나 중년은 쇠퇴가 시작되는 시기다. 언젠가 찾아올 죽음을 준비하는 시간이다. 그래서 실직의 위기건, 이혼의 위기건, 자녀의 위기건 젊었을 때와는 다른 차원의 의미를 지니게 된다. 실직의 위기에 처했을 때 아무리 안달복달해도 결론을 바꿀 수는 없다. 끝이 어떻게 될까를 미리 걱정하고 노심초사해도 소용이 없다. 차라리 끝이 날 때까지 한 번 최선을 다해보자는 마음이 필요하다. 위기에 처해도 흔들리지 않고 내 길을 가는 태도를 익히자. 그러면 다음에 또 다른 위험이 찾아와도 그 위험은 더 이상 위험이 아니라 나를 준비시켜주는 시련이 될 것이다.
 
편집자주 동아비즈니스리뷰(DBR)가 기업을 운영하거나 직장 생활을 하면서 심리적 어려움을 겪고 계신 독자 분들에게 상담을 해드립니다. 최명기 원장에게 e메일을 보내주시면 적절한 사례를 골라 이 연재 코너에서 조언을 해드릴 예정입니다. 물론 소속과 이름은 익명으로 다룹니다. 이번 글에 등장하는 사람들은 가상의 인물들입니다.
  • 최명기 | - (현) 정신과 전문의·부여다사랑병원장
    - 경희대 경영대학원 의료경영학과 겸임교수
    myongki@chol.com
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