Interview with Business Frontier

‘일단 창업’은 백전백패. 일을 즐기는 집념 있는지 돌아봐야

233호 (2017년 9월 Issue 2)


Article at a Glance


창업은 하기도 어렵고, 성공하기는 더 어렵다. 하지만 어떤 사람들은 한번도 성공하기 어려운 창업을 연거푸 성공시키기도 한다. 김정현 셰어하우스 우주(WOOZOO) 대표는 대학생이던 2010년 보청기 회사 딜라이트를 창업해 국내 중견 제약사에 40억 원에 매각한 후 그 돈을 바탕으로 셰어하우스 우주, 티엔네이션엔터테인먼트, JNFNB 등을 연속으로 성공시킨 국내 대표적 연쇄 창업가(Serial Entrepreneur)다. 그는 단순한 이윤 추구가 아닌 사회 문제 해결을 위해 노력하는 사회적 기업가이기도 하다. 그는 “창업을 통해 번 돈과 터득한 노하우를 어떻게 사회에 환원할지 고민하다 보니 계속 새로운 사업을 생각하게 된다”고 털어놨다.
 

“내가 돈 벌면 건물 하나 사서 평생 임대료 받아서 먹고산다.”


평범한 직장인들이 모인 술자리에서 으레 등장하는 대화다. 실제 많은 사람들이 돈을 벌면 그 돈으로 부동산 등에 투자해 임대 수익을 올리며 편하게 살기를 원한다. “조물주 위에 건물주”라는 말이 유행하는 것도 이 때문이다.


하지만 모든 사람이 돈을 벌었다고 편한 삶을 추구하지는 않는 것 같다. 혁신의 아이콘으로 추앙받는 일론 머스크(Elon Musk)나 ‘아마존 킬러’로 불리는 제트닷컴(jet.com) 창업자 마크 로어(Marc Lore) 같은 기업가들이 대표적이다. 이들은 자신이 세운 회사를 천문학적인 돈을 받고 매각한 이후에도 그 돈을 바탕으로 새로운 사업에 뛰어들어 이른바 ‘연쇄 창업가(Serial Entrepreneur)’의 길을 걷고 있다. 이들은 ‘창업이 직업인 사람들’로, 남들은 한 번도 하기 힘든 창업을 계속하면서 지속적으로 성공 스토리를 써나가고 있다.


최근에는 한국에서도 벤처 창업 붐이 불면서 연쇄 창업에 나서는 이들이 늘고 있다. 주택 공유 중개 업체인 ‘셰어하우스 우주(WOOZOO)’로 주가를 높이고 있는 김정현 대표도 그들 중 하나다.

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김 대표는 대학생이던 2010년 벤처기업 ‘딜라이트’를 창업했다. 저소득 난청인들을 위해 시중에서 판매하는 보청기의 3분의 1밖에 안 되는 저가 보청기를 개발, 판매해 큰 인기를 얻었다. 그로부터 1년 뒤, 그는 이 회사를 중견 제약사 대원제약에 40억 원에 매각했다.


20대에 큰돈을 벌었지만 김 대표의 열정은 여기서 그치지 않았다. 그는 이후 청년들의 주거문제에 관심을 갖고 주택 공유 중개 업체를 창업했다. 김 대표가 세운 두 번째 회사인 셰어하우스 우주는 아파트나 다세대 주택을 임대해 셰어하우스에서 살기를 원하는 개인에게 재임대를 한다. 예를 들어, 종전 월세 100만 원을 받던 방 4개짜리 아파트가 있다고 하면 입주자 5명을 구해 월세 40만 원씩을 받는 식이다. 그렇게 되면 집주인은 월세 200만 원을 벌 수 있다. 우주는 세입자를 구하는 것은 물론 집의 인테리어, 귀찮은 관리 등을 도맡는다. 관리의 대가로 15% 정도를 수수료로 챙긴다. 집주인이나 세입자, 우주 모두에게 ‘윈윈(win-win)’인 모델이다.


김 대표는 우주 이후로도 ‘원조 아이돌’ H.O.T 멤버 토니안과 함께 연예 기획사 티엔네이션엔터테인먼트를 공동 창업했고, 음식 사업가로 유명한 장진우 대표와 함께 JNFNB라는 회사를 세우며 요식업에도 뛰어들었다. 두 회사 모두 딜라이트나 우주처럼 사회적 기업 성격을 띠고 있다. 티엔네이션의 경우 상대적으로 주목받지 못하는 인디 음악가들을 발굴하고 양성하는 데 주력한다. JNFNB 역시 음식점 운영 수익의 일부를 소년원 출신 어린이들에게 기부하고 있다. 이 밖에도 15개에 달하는 벤처기업에 30억 원이 넘는 자금을 투자한 엔젤투자자이기도 하다. 30대 초반의 나이에 이미 돈을 벌 만큼 번 청년 기업가가 편안한 길을 놔두고 한번 성공하기도 어렵다는 창업을 연거푸 시도하는 이유는 무엇일까. 그 이유를 DBR이 들어봤다.

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젊은 나이에 딜라이트를 창업해 큰 성공을 거뒀다.

사실 고등학교 때도 온라인 쇼핑몰을 연 적이 있지만 사업이라고 할 정도는 아니었다. 대학생 때 처음 창업을 했는데 당시 사회적 기업에 관심이 많았다. 사회적 기업에 대해 공부하는 연합동아리인 ‘넥스터스’에 가입해 국내외 기업의 사례를 연구한 게 큰 계기가 됐다. 넥스터스는 당시 미국을 비롯해 세계적으로 이슈가 되고 있던 사회적 기업에 대해 연구하고, 그것을 한국에 어떻게 적용할지 고민하는 모임이었다. 이 동아리를 하면서 사업거리를 고민했다. 공모전도 나가고, 논문대회도 나가고 하다 보니 자연스럽게 창업을 하게 됐다.
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특별히 보청기 사업에 관심을 갖게 된 이유는?

넥스터스 활동을 하며 해외 사례를 공부하던 중 인도의 아라빈드 안과병원 사례를 알게 됐다. 아라빈드는 인도에서 백내장 수술을 받고 싶어도 돈이 없어서 못 받는 사람들에게 수술을 받을 수 있게 해주는 비즈니스 모델을 개발해 큰 성공을 거뒀다. 우선 백내장 수술의 핵심인 인공수정체를 대량 생산하는 시스템을 구축해 수술비용을 낮췄다. 또한 절개하는 의사는 절개만, 봉합하는 의사는 봉합만 하는 식으로 수술 프로세스를 모듈화, 표준화함으로써 수술 속도를 획기적으로 높였다. 이 같은 혁신 노력 덕택에 아라빈드는 인도에서 수술도 가장 빠르고 실력도 제일 좋은 병원이 됐고, 무상 수술을 받기 원하는 가난한 환자뿐 아니라 기꺼이 돈을 내고 수술을 받으려는 부자 환자들도 앞다퉈 찾는 병원이 됐다. 그 결과 아라빈드는 부유한 환자들에게 받은 돈으로 가난한 이들을 위해 무상 수술을 계속할 수 있는 선순환 시스템을 구축하는 데 성공했다.


그런 아라빈드가 인도에서 난청 환자를 없애보겠다며 보청기 사업을 시작했는데 실패했다. 이미 백내장 해결을 위해 시작한 사업을 크게 성공시킨 이들이 왜 보청기 사업에서는 실패했을까가 궁금했다. 그러던 와중에 때마침 넥스터스에서 경로당으로 봉사활동을 다녔는데 귀가 잘 들리지 않는 노인들이 150만∼200만 원을 호가하는 보청기를 구입하는 걸 알게 됐다. 저소득 난청인들에게 국가에서 지급하는 보조금이 30만 원 정도라는 사실을 감안하면 턱없이 높은 가격이었다. 나 역시 우리나라에서 난청 환자를 없애고 싶다는 생각이 들었다. 그러기 위해선 실패를 경험한 아라빈드를 분석하는 게 먼저라고 보고 무엇이 문제였는지를 파고들었다. 나름의 해결책을 찾았고 이를 발전시켜 사업화한 게 딜라이트다.


딜라이트의 목표는 저가의 보급형 보청기를 만드는 것이었다. 당시 시중에 나와 있던 보청기는 수작업으로 제작된 맞춤형 제품이 대부분이었다. 당연히 비쌀 수밖에 없는 구조였다. 단가를 낮추기 위해선 대량 생산이 가능하도록 패러다임을 바꿀 필요가 있었다. 그래서 딜라이트는 우선 우리나라 난청인들의 귀모양(귓본)을 일일이 조사해 ‘표준화’하는 작업에 집중했다. 즉, 귓본을 토대로 보청기를 개인에게 맞춤으로 제작해주는 고가형과 성능은 비슷하되 사이즈는 S(Small), M(Medium), L(Large) 등 몇 가지로 분류해 가격을 낮추는 데 성공했다.


사실 이런 형태로 보청기를 만드는 것은 인도 아라빈드도 도입했던 방식이다. 하지만 딜라이트는 여기에 한 가지 변화를 줬다. 바로 보청기 크기를 줄여서 보청기를 착용했는지 잘 보이지 않게 한 것이다. 해외 보청기들은 보청기가 귓바퀴에 크게 보이는 형태였다. 하지만 우리나라에선 눈에 보이는 보청기에 대한 반감이 컸다. 그래서 최대한 눈에 띄지 않는 보청기를 만들고 테스트했다.

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창업 1년 만에 회사를 매각했다. 이유가 있나.

사실 직접 보청기도 만들고 사업을 키웠지만 당시 나를 비롯한 공동 창업자들은 학생 신분이었고 시작할 때부터 ‘한번 해보자’라는 생각이었지 이게 얼마나 사업성이 있을지 모르는 상태에서 일이 커졌다. 솔직히 운도 따라줬다. 창업 초기에 고용노동부 주관 소셜벤처 경연대회에 나가서 대상도 받고 언론을 통해 제품이 알려지면서 마케팅 비용을 크게 안 들이고도 인기를 얻을 수 있었다. 당시에는 직접 생산하지 않고 제품을 기획, 설계만 해 위탁 생산하고 있었는데 공장에서 물량을 다 감당하지 못할 정도로 주문이 많이 들어왔다. 결국 휴학까지 하고 사업에 매달려야만 했다.


하지만 판매량이 워낙 빠르게 늘어나다 보니 안정적인 재고 확보가 필요했고, 위탁생산 방식에서 직접 생산 방식으로의 전환을 고민할 수밖에 없었다. 이래저래 목돈이 필요한 시기가 찾아온 것이다. 사실 많은 스타트업들이 규모가 커지면 이런 고민에 부딪히게 된다. 딜라이트도 예외는 아니었다. 결국 나를 포함한 경영진 모두 어떻게 해야 안정적으로 회사를 운영할 수 있을지에 대해 고민했고, 경영 전문성도 있고, 자금력도 충분한 전문가의 도움이 필요하다는 결론에 도달했다.

 




주택 공유 중개업에 뛰어든 이유는 뭔가?

2012년 말, 직원 네 명과 함께 셰어하우스 우주를 세웠다. 그때까지만 해도 나는 딜라이트 대표를 겸하고 있었다. 딜라이트가 대원제약에 인수된 후 초창기 멤버 중 일부가 회사를 나간 상황이었다. 남은 사람들도 슬슬 업무에 싫증을 내고 있었다. 그래서 이들과 함께 새로운 사업을 해보겠다고 시작한 게 우주다. ‘우주’라는 회사 이름은 ‘집’을 뜻하는 한자어 ‘우(宇)’와 ‘주(宙)’를 붙여 만들었다.


당시 나는 청년들의 주거비 문제가 심각하다는 사실을 뉴스를 통해 많이 접하면서 해결할 수 있는 방법들이 없는지 고민을 했다. 안 그래도 비싼 등록금에 월세마저 너무 올라 고시원을 전전하는 대학생이 많다는 이야기를 듣고 해결책을 고민했다. 이때 해외 사례를 찾다 셰어하우스라는 시스템을 보고 해볼 만하다고 생각해 도전하게 됐다.


셰어하우스에서 중요한 건 공간 활용법이다. 예를 들어 6평짜리 원룸에 주방이 반 평이라고 해보자. 둘이 사는 원룸 공간을 합치면 주방은 1평으로 늘어난다. 여러 명이 공간을 공유하면서 주방이나 거실 등 편의공간은 넓어진다. 투자자 입장에서도 매력적이다. 공간 활용도가 높은 만큼 더 많은 수익을 올릴 수 있다. 기존에는 15평을 나눠 2명이 살았다면 셰어하우스는 3명이 거주하는 식이다.


이 같은 장점에도 불구하고 셰어하우스 비즈니스 모델이 우리나라에선 다소 생소한 개념이다 보니 사업 초기엔 어려움도 많았다. 무엇보다 집을 구하기가 어려웠다. 부동산에 아무리 설명하고 집을 임대하려고 해도 선뜻 나서는 집주인이 없었다. 꾸준히 발품을 팔며 마케팅을 열심히 하는 수밖에 없었다. 지금은 다행히 우리 이름이 많이 알려져서 집을 구하는 게 예전보다 쉬워졌다. 특히 집주인 입장에서는 장기 월세 계약을 맺기가 쉽지 않은데 우주가 그 역할을 해주니 환영하는 편이다.


집주인들이 우주의 비즈니스 모델을 좋아하는 이유가 몇 가지 있다. 우선 우주를 통하지 않고 기존 부동산 채널을 통해서는 셰어하우스 입주를 원하는 입주자들을 찾기기 어렵다. 집주인이 셰어하우스를 하고 싶어도 사람이 안 모이면 공실이 날 확률이 높다. 공실률이 높아지면 손해가 날 수도 있기 때문에 우주를 활용하는 것이다. 게다가 자체적으로 셰어하우스를 운영하면 개별 계약자들과 일일이 계약을 맺고 불만사항을 처리해줘야 한다. 반면 우주를 이용하면 일정 수수료를 지불하는 대가로 훨씬 편하게 임대 수익을 얻을 수 있다.


현재 인터넷에 셰어하우스를 검색하면 우주가 제일 먼저 연관 검색어로 나온다. 실제 서울에 60호 이상의 셰어하우스를 보유하고 있다. 우주의 셰어하우스가 늘어나면서 그곳에 거주했던 사람들이 만든 커뮤니티도 생겼다. 여기 가입된 사람이 약 1000명 정도 되는데 이 사람들끼리 오프라인에서 모임도 갖고, 파티도 하고 하면서 새로운 셰어하우스 문화를 만들어 나가고 있다. 계약 기간을 남겨놓고 이사를 해야 하는 경우에도 우주가 편리하다. 예를 들어 신촌에 우주 하우스에서 살다가 강남으로 이사를 해야 할 경우 같은 우주 하우스로 이사하면 10만 원만 내면 된다.

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딜라이트, 우주 외에 티엔네이션, JNFNB에 이르기까지 연쇄 창업에 나선 이유는 무엇인가?

운이 좋아 처음 시작한 딜라이트가 성공하면서 감사하게도 어느 정도 자원을 확보하게 됐다. 그래서 이 돈을 나처럼 아무것도 모르고 창업에 도전하는 내 또래 젊은 친구들을 위해 쓰고 싶다는 생각을 했다. 사실 처음 창업하면 돈도 없고 짜증나는 일이 많다. 난 좋은 취지로 일을 시작했다고 해도 결국 그 과정에서 지쳐서 포기하는 경우가 많다. 그걸 겪어본 사람으로서 무언가 도움을 주고 싶었다. 무엇보다 나이 대가 비슷한 또래 창업자들이 눈에 들어왔다. 나도 창업 과정에서 힘들 때마다 주변에 비슷한 고민을 하는 또래 창업자들의 도움을 많이 받았기 때문이다. 그래서 이런저런 도움을 줄 방법을 생각하다 보니 또다시 창업에 뛰어들게 되는 측면이 있는 것 같다. 사실 돈을 벌 만큼 벌었으니 유학을 갈 생각도 있었다. 사업하느라 학업도 제대로 못 마쳤고, 주변에서 유학을 권하는 이들도 많았다. 하지만 계속 청년 창업가들과 어울리고 도움을 주려다 보니 눈앞의 기회들을 놓칠 수 없었다. 그렇게 참지 못하고 투자하고 계속해서 일을 벌이다 보니 계속 창업을 하게 된 것 같다.

 

창업 아이디어는 보통 어디에서 얻나?

친구들이나 주변 지인들의 제안으로 아이디어를 얻는 경우가 많다. 우주도 딜라이트 때부터 함께해왔던 친구들끼리 모여 ‘우리가 뭘 하면 좋을까?’에 대해 의논하다가 시작한 것이다. 티엔네이션은 토니안 대표가 먼저 제안을 해 왔다. 평범한 엔터테인먼트 회사였다면 관심이 가지 않았겠지만 실력 있는 인디 밴드들에게 기회를 줄 수 있는 사업이라는 점에 끌려 투자를 하게 됐다. JNFNB 역시 장진우 대표가 먼저 아이디어를 제안해 사업을 시작한 경우다.

현재는 우주에 전력을 쏟고 있어서 여력이 없지만 관심을 갖고 있는 분야는 있다. 사회적으로 의미 있는 패션 시계를 만들어 보고 싶다. 미국에 비슷한 사례가 있다. 예를 들어, 빨주노초파남보 7가지 색깔의 시계를 만들어서 빨간색 시계를 사면 심장병을 앓고 있는 가난한 아이들을 도울 수 있고 보라색 시계를 사면 기아에 시달리는 어린이를 구할 수 있는 식의 사업을 해보고 싶다. 이런 브랜드를 잘 만들어놓으면 그 브랜드로 인해 다양한 곳에 도움도 줄 수 있고 수익도 낼 수 있지 않을까 생각하고 있다.

 

벤처 창업 붐 덕분에 회사를 그만두고 창업에 나서는 직장인들이 많다. 조언을 부탁한다.


성공하는 창업가들 중에 집요하지 않은 사람은 없다. 조금 하다가 안 되면 그만두겠다고 생각하는 사람은 절대 성공하지 못하는 것 같다. 어떻게든 끝까지 막힌 문제들을 해결하고 끌까지 물고 늘어지는 끈기와 지쳐 쓰러져도 다시 도전하는 집념은 기본이다. 직장인은 퇴근하면 일이 끝나지만 사업가는 그렇지 않다. 근무시간이라는 개념도 없고 휴일도 무의미하다. 하루 종일 계속 생각하고 일에 매달려야 한다. 섣불리 창업에 나서기 전, 이런 것을 본인이 즐기는 성격인지 진지하게 생각하고 결정해야 한다. 과감하게 일단 그만두고 생각해보자는 식의 접근은 곤란하다.


조직에 있을 때에는 내가 나서서 열심히 하지 않아도 회사는 어떻게든 굴러간다. 또 큰 조직에 속해 있으면 그 조직의 이름값 때문에 많은 대접을 받기도 한다. 하지만 창업을 하는 순간 나를 보호해줄 수 있는 울타리는 전부 사라진다. 완전히 맨몸으로 세상에 나와 싸워야 한다. 이걸 받아들이지 않으면 창업 후 이른바 ‘멘붕’을 겪으며 좌절하기 쉽다.


좋은 멘토를 구하는 건 그래서 중요하다. 사업을 먼저 해 봤던 선배들이나 어른들을 찾아가 많이 만나며 적극적으로 조언을 구할 것을 권한다. MBA 학위가 있다거나, 경영학 교수라거나, 이론적으로 완벽한 사람이라고 해서 반드시 좋은 멘토가 되는 것 같지는 않다. 그보다는 실제로 사업을 해본 사람, 특히 사업에 성공을 해본 사람이 좋은 멘토가 될 수 있다. 다행히 최근 몇 년 사이에 창업 컨설팅을 해주는 기관과 개인들이 많이 늘고 있다. 과거에도 없었던 것은 아니지만 최근 실제 창업을 해서 성공을 거둔 전문가들이 멘토 역할을 자처하면서 큰 도움을 주고 있다. 돈과 지식, 경험을 모두 갖고 있는 성공한 창업가들이 유망 스타트업에 투자를 하면서 조언도 해주는 식이다. 개인적으로 창업의 선순환 구조가 만들어지면서 건전한 생태계가 생겨나고 있다고 생각한다.   


장재웅 기자 jwoong04@donga.com


김정현 대표는 가톨릭대 경영학과 출신으로 2009년 대학 재학 중 스물넷의 나이에 딜라이트를 설립해 대표적인 사회적 기업으로 성장시켰다. 2012년 딜라이트는 동아시아 기업으로는 최초로 B-Corp(Benefit Corporation) 인증을 받았다. 김 대표는 또 2012년 셰어하우스 우주를 창업해 현재까지 안정적으로 운영하고 있다. 2011년 대한민국 인재상, 2013년 올해의 청년기업인상을 수상했고, 슈와프재단(Schwab Foundation)으로부터 한국인 최초로 2015년 ‘올해의 사회적 기업가’에 선정되기도 했다. 전문 엔젤투자자로서 후배 기업 및 소셜 벤처 기업에 대한 투자 및 지원 또한 활발히 진행하고 있다.
 

동아비즈니스리뷰 326호 The Rise of Resale 2021년 08월 Issue 1 목차보기