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Let’s go CVC: 스마일게이트그룹 벤처캐피털 ‘스마일게이트 인베스트먼트’

그룹 내 창업재단 손잡고 초기 투자 시너지
ESG 투자로 임팩트-수익률 모두 ‘스마일’

최호진 | 351호 (2022년 08월 Issue 2)
Article at a Glance

스마일게이트 인베스트먼트는 지주사에서 독립한 별도 VC 조직으로 일반적인 CVC와는 다른 길을 모색하고 있다. 금산분리 원칙을 준수하는 가운데 모기업의 핵심 비즈니스 분야인 게임 콘텐츠에 국한하지 않고 ICT, 환경, 바이오 등 전 섹터의 펀드를 운용하고 있다. 스마일게이트 인베스트먼트의 특징은 그룹 내 비영리 창업재단과 협업 체계를 구축해 초기 투자에 시너지를 내고 있다는 점이다. 또한 운용 인력들이 담당 섹터에서 관련 투자를 지속하며 전문성을 쌓아가도록 독려하고, 피투자기업에 담당 심사역을 파견해 밀착 지원하는 등 현장 중심 문화를 구축하고 있다. 사내 ESG 심의기구를 별도 설립하고 임팩트 측정 프로세스를 수립하는 등 최근 ESG 투자를 위한 기반을 다지며 차별화된 강점을 키워나가고 있다.



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자본금 5000만 원의 작은 게임 스타트업으로 시작한 스마일게이트는 2007년 FPS(1인칭 슈팅 게임) ‘크로스 파이어’ 출시를 앞두고 25억 원의 투자를 유치했다. 투자사는 2000년 최초의 창업투자조합(현 벤처투자조합)을 결성한 엠브이피창업투자였다. 투자 유치 후 출시한 크로스 파이어는 국내에서 흥행에 고전했지만 스마일게이트는 곧바로 해외로 눈을 돌렸다. 중국과 베트남 시장을 공략했고 크로스 파이어가 중국 내 국민 FPS 게임으로 자리매김하며 스마일게이트는 글로벌 입지를 탄탄히 다졌다.

본격 성공 가도를 달리던 스마일게이트는 2011년 중요한 변곡점을 맞았다. 벤처캐피털(VC) 인수 결정을 내린 것. 창업 성공 경험을 더 많은 사람과 나누고 후배 기업가를 물심양면 돕고 싶다는 권혁빈 창업주의 의지가 반영된 결정이었다. 인수 기업은 엠브이피창업투자였다. 피투자기업이었던 스마일게이트가 성장해 투자사를 역인수한 것이다. 엠브이피창업투자가 스마일게이트의 투자 부문 자회사 ‘스마일게이트 인베스트먼트’로 발돋움하는 순간이었다.

이후 스마일게이트 인베스트먼트는 꾸준히 성장했다. 2011년 인수합병(M&A) 당시 1500억 원 수준이던 자산 운용 규모는 지난해 기준 약 1조2000억 원으로 늘었다. 전신인 엠브이피창업투자 시절부터 20여 년간 투자한 기업은 600여 곳에 달한다. 성장의 밑거름이 된 대표 포트폴리오는 모바일 게임 ‘쿠키런’ 개발사 데브시스터즈. 2011년 데브시스터즈에 20억 원을 투자한 스마일게이트 인베스트먼트는 무려 500억 원을 회수했다.

현재 스마일게이트 인베스트먼트는 지주사에서 독립한 별도 VC 조직으로서 기업형 벤처캐피털(CVC)과는 다른 길을 모색하고 있다.1 금산분리 원칙을 준수하며 모기업의 핵심 비즈니스 분야인 게임 콘텐츠에 국한하지 않고 ICT, 환경, 바이오 등 전 섹터의 펀드를 운용하고 있다. 최근에는 ESG 투자에 박차를 가하며 지속가능한 성장을 도모하고 있다. 전 섹터의 펀드 운용 경험과 투자 노하우, 안정적인 수익률로 출자자(LP)들에게 높은 신뢰를 받으며 국내 톱티어 VC로 자리매김한 스마일게이트 인베스트먼트를 DBR가 분석했다.

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그룹 내 창업재단과 협업으로 초기 투자 시너지

최근 금리 인상 등 글로벌 경제가 위축되며 시장 분위기가 경색되고 있다. 그러나 남기문 스마일게이트 인베스트먼트 대표는 “자본시장에서 좀 더 보수적으로 기업 가치를 평가하겠지만 좋은 기업을 발굴하고 투자하는 활동은 줄어들지 않을 것”이라며 “특히 초기 기업은 성장에 긴 시간이 필요하기 때문에 지금이 오히려 투자 적기”라고 말했다. 실제로 스마일게이트 인베스트먼트는 지난해 초기 투자팀을 신설하고 운용 중인 초기 기업 전용 투자펀드로 지난해 총 9개사, 올해 상반기에만 17개사에 투자하는 등 초기 투자에 힘을 싣고 있다.

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특히 스마일게이트그룹의 비영리 독립 창업지원재단인 오렌지플래닛과 협업해 초기 투자에 시너지를 내고 있다.(그림 1) 투자를 전제로 예비•초기 스타트업을 선발해 육성하는 ‘오렌지팜 배치(BATCH)’ 프로그램이 대표적이다. 지난 2014년부터 창업 보육 사업을 주관해온 오렌지플래닛2 이 초기 스타트업을 발굴, 육성하고 스마일게이트 인베스트먼트가 성장에 필요한 멘토링과 투자를 진행하는 식으로 프로그램이 운영된다. 투자와 성장 지원이라는 각각의 강점을 가진 두 조직이 협업해 시너지를 내는 것이다.

스마일게이트 인베스트먼트는 현재 3개의 초기 기업 전용 투자펀드를 운용하고 있다. 스마일게이트 로켓 부스터 펀드 1∼2호(약 90억 원), 오렌지플래닛 개인투자조합 1호(약 20억 원)다. 이 초기 기업 전용 투자펀드 자금 일부를 ‘오렌지팜 배치’ 프로그램으로 선발된 예비•초기 스타트업 투자금으로 집행하고 있다.

지난해 오렌지팜 배치 모집 1기에 선발된 4개 기업 ▲모모프로젝트(반려견 식단, 영양제 분석 및 추천 서비스) ▲디플(커뮤니티 기반 생산직 채용 플랫폼) ▲푼타컴퍼니(온라인 시식 커머스 플랫폼) ▲앤트(연구 데이터 통합 기록 및 관리 플랫폼)는 스마일게이트 인베스트먼트로부터 총 4억 원의 투자금을 유치했다.

스마일게이트 인베스트먼트는 단순 투자자 역할에 그치지 않고 오렌지플래닛이 주관하는 성장 지원 프로그램에 참여하며 두 조직의 시너지를 극대화하고 있다. 남 대표를 비롯한 스마일게이트 인베스트먼트 임원들과 초기 투자팀 심사역은 스타트업들이 분기별 사업 성과를 발표하는 리뷰데이에 필수적으로 참석하고 있다. 피투자기업을 포함한 오렌지플래닛 입주 스타트업들의 전반적인 사업 현황을 검토하고 멘토링하며 성장 지원에 도움을 주기 위해서다.

이러한 협업을 통해 비영리 창업재단인 오렌지플래닛은 투자사의 전문성과 인사이트를 조달하고, 스마일게이트 인베스트먼트는 새로운 딜을 발굴할 기회를 얻는다. 교육 플랫폼 기업 클라썸은 리뷰데이에 참석한 남 대표가 투자 가치를 알아보고 담당 심사역에게 투자 검토를 주문, 실제 스마일게이트 인베스트먼트의 투자로 이어진 사례다. 남 대표는 “스마일게이트그룹과 스마일게이트 인베스트먼트는 단단한 협력 체계로 오렌지플래닛 창업재단 운영과 초기 기업 전용 펀드 운용을 연계해 시장에서 큰 임팩트를 창출하고자 한다”고 강조했다.

전문성을 바탕으로 현장 중심 문화 구축

중소기업창업투자회사 전자공시(DIVA)에 따르면 스마일게이트 인베스트먼트는 올해 상반기 기준 AUM(Asset Under Management, 운용자산) 1조1292억 원을 기록했다. 이는 사모펀드(PEF)를 제외한 벤처펀드만 집계한 수치로 국내 VC 중 다섯 번째로 큰 규모의 AUM을 달성했다.

특히 스마일게이트 인베스트먼트가 두각을 나타내는 분야는 환경 산업이다. 국내 대형 종합 VC 중 환경부가 출자한 한국모태펀드 내 환경 계정 운용사로 3회 연속 선정된 곳은 스마일게이트 인베스트먼트가 유일하다. 또한 지난 2017년부터 녹색성장 펀드를 지속적으로 운용하고 있다. 2017년 녹색성장 1호펀드(420억 원), 2020년 2호펀드(200억 원)를 결성한 데 이어 올해 9월까지 450억 원 이상을 목표로 3호펀드를 결성하고 있다.

환경 산업 분야 대표 VC로 성장할 수 있었던 핵심 요인으로는 운용 인력의 전문성이 꼽힌다. 스마일게이트 인베스트먼트는 운용 인력들이 담당 섹터에서 장기적으로 투자하며 전문성을 쌓아가도록 독려한다. 일반적인 벤처 펀드의 수명인 최소 8년간은 펀드 담당 인력을 바꾸지 않고 투자를 지속하는 것을 지향한다. 김경환 스마일게이트 인베스트먼트 상무가 대표적이다. 김 상무는 지난해 G20 정상회담에 한국 대표 환경투자 VC로 참석한 경험이 있는 환경 전문가다. 그는 스마일게이트 녹색성장 1∼2호펀드의 핵심 운용 인력으로 환경 산업에 투자한 경험을 바탕으로 이번 3호펀드의 대표 펀드매니저를 맡아 관련 투자를 진두지휘할 계획이다.

김 상무처럼 담당 섹터에서 오랜 투자 경험을 쌓는 것이 전문성뿐만 아니라 펀드 레이징에도 도움이 된다는 게 스마일게이트 인베스트먼트 측의 설명이다. 모태펀드가 출자 시 운용사를 선정하며 정량 평가하는 기준 중 하나가 담당 인력의 투자 실적이기 때문이다. 이런 이유로 스마일게이트 인베스트먼트는 운용 인력이 담당 섹터에서 관련 투자를 지속하며 실적을 쌓고 전문성을 키우도록 독려하고 있다.

내부 인력의 전문성은 피투자기업의 성장 지원에도 쓰인다. 스마일게이트 인베스트먼트는 담당 심사역을 피투자기업에 파견하는 ‘VC-on-Site’ 프로그램을 운영하며 전문성과 현장(site) 중심 문화를 강화하고 있다. 피투자기업에 기업공개(IPO), 인수합병과 같은 중요한 이슈가 있을 때 담당 심사역을 2∼3개월간 파견해 필요한 부분을 밀착 지원하고 있다. 지난 2018년 하반기부터 뷰노, NBT, 서울스토어를 포함한 총 5개 기업에 심사역을 파견했으며 이들은 주로 CFO 역할, IPO 및 M&A 전략 자문 등을 수행했다.

피투자기업 입장에서는 투자자가 근무 현장에 함께 상주하는 것이 불편한 일일 수 있다. 이런 이유로 VC-on-Site 프로그램은 담당 심사역과 라포르가 형성된 기업을 중심으로 진행된다. 또한 경영상의 관여를 지양하고 피투자기업에 필요한 부분을 밀착 지원하는 역할에 집중하고 있다. 지금까지 담당 심사역의 현장 지원을 받은 5개 기업 중 2개 기업, NBT와 뷰노가 각각 코스닥시장에 성공적으로 상장하며 VC-on-Site 프로그램은 그 유효성을 입증하고 있다.

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임팩트와 수익률 모두 잡는 ESG 투자

“20여 년간 투자일을 하다 보니 어딘가 비슷한 제품, 전에도 들어본 것 같은 아이디어를 제시해도 그 속에 특별한 에너지를 가진 스타트업을 만나면 무척 설렌다. 그 특별함은 창업팀의 화려한 이력이나 수려한 언변이 아닌 비즈니스를 통해 더 나은 미래를 만들겠다는 뚜렷한 목적의식에서 나오는 것이었다.”

지난해 남 대표가 2021년을 스마일게이트 인베스트먼트의 임팩트 투자 원년으로 선언하며 한 말이다. 그는 “투자로 세상에 선한 영향력을 만드는 스타트업을 지원하고 그런 스타트업의 성장이 선한 영향력의 확대로 이어지게 하려 한다”며 스마일게이트 인베스트먼트가 지향하는 투자의 선순환 목적을 강조했다.

이는 사회 환원에 대한 강한 의지를 내비쳐온 스마일게이트그룹 창업주 권혁빈 CVO(최고비전제시책임자)의 뜻과도 맞닿아 있다. 권 CVO는 오래전부터 전 계열사에 사회적 가치 창출을 강조해왔다. 이에 지난 2017년부터 스마일게이트 인베스트먼트는 그룹 내 VC로서 기여할 수 있는 역할을 고민했다. 오랜 고민과 준비 작업 끝에 지난해 임팩트 투자 원년을 선언하며 ‘임팩트 투자를 위한 3S 원칙’과 임팩트 측정 프로세스를 발표했다.

스마일게이트 인베스트먼트의 임팩트 투자 프로세스는 다음과 같다. 먼저 투자심의위원회에 상정된 투자 대상 기업이 임팩트 투자를 위한 3S 원칙에 적합한지 측정한다. 3S 원칙은 다음 세 가지다.

1. Social Mobility(사회 이동)
누구나 하고 싶은 일에 도전해서 성과를 낼 수 있도록 민주적이고 열린 기회를 제공해야 한다.

2. Safe and Sound(안전과 건강)
몸과 마음 모두 안전하고 건강한 상태로 행복하게 생활할 수 있는 환경을 추구해야 한다.

3. Sustainable Growth(지속가능한 성장)
미래에도 지속가능한 기술과 아이디어로 글로벌 시장을 지향하는 확장성이 있다.

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3S 원칙에 적합한지 측정 및 평가하기 위해 유엔개발계획(UNDP), 글로벌임팩트투자네트워크(GIIN) 등 글로벌 기관과 임팩트 투자자들이 사회적 가치를 측정하는 지표인 ‘IMP(Impact Management Project)의 5 Dimension 이론’을 적용한다.(그림 3) 창업가의 비전, 미션 및 전략에 담긴 사회적 문제의식(what)과 이에 대한 해결 의지, 제품 및 서비스의 주요 수혜 대상(who) 등을 종합적으로 고려해 임팩트를 측정한다. 사회적 가치가 충분하지 않다고 측정될 경우에는 해당 비즈니스가 앞으로 어떤 임팩트를 창출할 수 있을지 그 가능성을 예측한다. 해당 기업이 미래에 창출할 임팩트는 지속가능발전목표(UN-SDGs)3 17개 가운데 3S 원칙과 관련도가 높은 항목 최대 3개를 꼽은 뒤 이를 토대로 예측한다.

임팩트 측정을 완료한 후에는 결과를 바탕으로 각 투자 대상 기업에 ‘AA’ ‘A’ ‘N/A’ 3단계로 스코어링한다. 창업팀이 비전과 미션, 전략상에서 임팩트의 가치를 내재화시키고 시장에서도 긍정적인 영향력을 창출하는 경우에는 ‘AA’, 임팩트의 가치가 내재화되지 않았지만 향후 강화될 가능성이 높은 경우에는 ‘A’, 해당 비즈니스와 유의미한 임팩트 가치를 연결하기 어려운 경우에는 ‘N/A’를 부여한다. 이후 투자심의위원회가 이 스코어링 결과를 고려해 최종 투자 여부를 결정한다.

스마일게이트 인베스트먼트는 최근 중소벤처기업부 소관 모태펀드 6차 수시 ESG 계정에 신청하는 등 ESG 투자에 본격 시동을 걸고 있다. 이번 수시 모집에서 ESG 계정 운용사로 최종 선정되면 임팩트 투자 프로세스를 실제 적용해 ESG 펀드를 운용할 계획이다. 또한 경영지원본부 내 ESG 역량을 강화해 안정적인 ESG 펀드 운영을 위한 기반도 다지고 있다. 기존에 컴플라이언스팀이 리스크 관리를 담당했는데 지난해부터는 독립적인 ESG 심의기구를 별도 설립해 투자 리스크를 관리하고, ESG 가치를 지닌 투자를 개시하기 위해 전사적으로 준비하고 있다. 이를테면 심사역이 가져 온 딜에서 발생 가능한 ESG 관련 리스크가 있는지 검토하거나 해당 기업의 비즈니스에 내재된 임팩트 가치를 측정한 뒤 투자 이후 최대한 끌어내도록 돕는 식이다.

스마일게이트 인베스트먼트는 이런 ESG 행보가 ‘투자의 선순환’이라는 목적 달성뿐만 아니라 안정적인 수익률에도 도움이 된다고 설명한다. 일반적인 벤처 펀드의 수명은 8년 내외로 VC는 대부분 긴 호흡의 투자 활동을 한다. 이 과정에서 ESG 리스크가 발생해 피투자기업의 사업이 어려워지면 VC는 물론 출자자 입장에서도 낭패다. ESG 투자는 피투자기업에 대내외적으로 발생할 수 있는 환경, 사회, 회사 경영상의 모든 이슈를 관리하므로 이런 리스크를 줄일 수 있다는 장점이 있다. 남 대표는 “투자자와 기업이 ESG 관리 면에서 적극 소통하며 5∼10년 발전한다면 기업 이미지와 가치가 높아지는 것은 물론 생존율과 수익률도 증가할 수 있다”고 말했다.

환경, 사회, 기업 지배구조 면을 함께 고려하는 ESG 투자에 힘을 실으면 재무적인 성과만을 추구할 때보다 수익이 줄어들 우려는 없을까. 남 대표는 “수익률을 양보하지 않는 것이 ESG 투자의 핵심”이라고 강조했다. 그는 “ESG가 일찍 시작된 미국 시장에서는 주식형 펀드 중 청정에너지 관련 상장지수펀드(ETF)가 가장 높은 수익률을 기록했다”며 “장기 운용이 필요한 벤처 펀드 역시 리스크를 관리해 가며 안정적인 수익률을 달성할 수 있을 것”이라고 전망했다.


최호진 기자 hojin@donga.com


DBR mini box I

스마일게이트 인베스트먼트의 주요 투자 섹터

스마일게이트 인베스트먼트는 지난해 총 74개 기업을 대상으로 약 1740억 원 규모의 투자를 진행했다. 산업별 투자 지형도를 살펴보면 전체의 39%(29개사)로 가장 큰 비중을 차지한 섹터는 ICT/플랫폼 커머스였다. 전 산업에 걸쳐 디지털 혁신이 가속화되는 가운데 스마일게이트 인베스트먼트는 인공지능(AI), 빅데이터 등 ICT 기반의 유망 기업을 선제적으로 발굴하고 키우는 데 집중해왔다. 몰로코, 오늘의집 등 투자 포트폴리오 중 기업 가치가 1조 원 이상으로 성장한 기업도 있다.

바이오 및 헬스케어 분야 투자에도 힘을 싣고 있다. 지난해 스마일게이트 인베스트먼트는 바이오 및 헬스케어 기업 20개사에 투자했다. 전체 투자 비중의 27%로 ICT/플랫폼 커머스 섹터의 뒤를 이었다. 스마일게이트 인베스트먼트는 지난해 글로벌 투자 본부인 투자 2본부가 바이오 및 헬스케어 투자 역할을 겸하도록 독립성을 부여하고 글로벌 바이오 펀드를 조성하는 등 바이오 및 헬스케어 투자를 강화했다. 고령화 사회에 진입함에 따라 질병에 대한 정확하고 빠른 진단과 예방 기술이 발전하고 각종 질환을 정복하기 위한 신약이 늘어날 것이라는 전망에서 내린 결정이었다.

스마일게이트 인베스트먼트는 과거에도 제약•바이오 분야에서 유망 기업들을 발굴, 투자해왔으며 투자액 대비 6배 이상을 회수하는 성과를 거두기도 했다. 대표 포트폴리오는 피부과 처방의약품 1위 업체인 동구바이오제약과 코로나19 항원 신속진단키트 개발사 수젠텍이다. 스마일게이트 인베스트먼트 측은 과거 국내에서 거둔 성공적인 투자 경험을 토대로 중국, 미국 등 글로벌 시장에서도 유망한 제약•바이오, 디지털헬스케어 부문에 적극 투자할 계획이라고 밝혔다.

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DBR mini box II

임팩트 평가 우수 기업 사례

스마일게이트 인베스트먼트가 지난해 수립한 임팩트 측정 프로세스에 따라 기존에 투자한 기업 61개사를 대상으로 임팩트를 측정한 결과, ‘A’를 받은 기업이 27개사(44%)로 가장 많은 비중을 차지했다. ‘AA’와 ‘N/A’를 받은 기업은 각각 17개사(28%)였다. ‘AA’ 그룹 중 환경, 사회적 가치 부문에서 임팩트를 창출하고 있는 대표 기업을 소개한다.

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