전쟁과 경영

제로센 vs 와일드 캣,日첨단전투기를 美팀워크가 깼다

86호 (2011년 8월 Issue 1)



편집자주
전쟁은 역사가 만들어낸 비극입니다. 그러나 전쟁은 인간의 극한 능력과 지혜를 시험하며 조직과 기술 발전을 가져온 원동력이기도 합니다. 전쟁과 한국사를 연구해온 임용한 박사가 전쟁을 통해 얻을 수 있는 교훈을 연재하고 있습니다. 이 코너를 통해 리더십과 조직 운영, 인사 관리, 전략 등과 관련한 생생한 역사의 지혜를 만나기 바랍니다.
  
2차 세계대전 당시 일본군의 주력 전투기인 ‘제로센(零戰)’은 미군 조종사들에게 공포의 대상이었다. 1939년에 등장한 제로센은 미쓰비시의 제품으로 정식 명칭은 A6M1 영식함상전투기(零式艦上戰鬪機)다. 태평양전쟁에는 개량형인 A6M2와 A6M3가 사용됐다. 제로센은 미군의 어떤 전투기보다도 빠르고 항속거리도 길었다. 무엇보다 선회반경이 가히 환상적이었다. 제로센은 90도로 회전하는 데 회전반경이 200m밖에 되지 않았다. 미군 전투기는 그 두 배인 400m였다. 선회반경이 10m만 차이가 나도 공중전에서는 치명적이다. 100m가 훨씬 넘는 차이는 아예 맞상대가 절대 불가능하다는 이야기다. 제로센뿐 아니라 일본군의 다른 전투기들도 미군의 주력 전투기인 F4F-3, 일명 ‘와일드캣(Wild Cat)’과 P40을 압도했다. 군함을 공격해야 하는 미군의 뇌격기와 급강하 폭격기의 성능은 ‘날아다니는 관’이라고 불릴 정도로 더욱 형편없었다.
 
과달카날 사수에 나선 미군
1942년 일본은 태평양을 거의 석권하고 뉴기니에까지 진출했다. 호주마저 점령당할 위기에 처한 미군은 필사적인 반격 작전을 전개했다. 반격 지점은 솔로몬제도의 과달카날섬이었다. 과달카날전투는 미군으로서는 대단한 모험이었다. 태평양의 섬에서 벌이는 전투인데 제해권과 제공권이 모두 열세였다. 특히 제공권의 상실은 치명적이었다. 바다에서 전함끼리 맞붙어 포격으로 승부를 가르는 방식은 이미 구식이 돼가고 있었다. 하늘의 싸움이 함대의 운명까지 좌우했고 바다를 잃으면 과달카날의 지상군은 고립돼 궤멸될 판이었다.
 
전투기의 성능을 놓고 봤을 때 미군은 일본군에 비해 절대적 열세에 놓여 있었다. 하지만 그렇다고 전투를 포기할 수는 없었다. 신형 전투기가 개발될 때까지 전투를 연기할 수도 없는 일이었다.
 
1942년 8월 미국은 과달카날에 상륙해 비행장을 확보하고 섬에 주둔시킬 전투 비행단을 편성해 파견했다. 나중에 선인장 항공대(Cactus Air Force)라고 불린 이 비행단에는 총 42대의 전투기와 12대의 급강하 폭격기가 배치됐다. 이들의 임무는 과달카날 상공을 방어하고 주변 바다의 일본군 수송선을 공격하며 해상전투를 지원하는 것이었다.
 
미군 조종사들은 대부분이 신참이었다. 반면 일본군 항공대는 100여대 가까이 격추시킨 전설적인 에이스 사카이 사부로를 앞세운 최정예 조종사로 구성돼 있었다. 성능, 조종사 등 모든 면에서 열세인 미군 비행단이 과달카날의 상공을 사수하는 것이 가능한 일일까?
 
미군에게 기적이 일어났다. 과달카날전투가 벌어지기 한 달 전인 1942년 7월, 일본군은 미 태평양 함대의 전력을 분산시키기 위해 알래스카의 알류샨열도에 대한 위장공격을 감행했다. 이 작전은 나중에 오히려 일본군의 전력을 분산시킨 쓸데없는 작전으로 혹평을 받는데 이 쓸데없는 작전이 미군에게 뜻하지 않은 선물을 안겨주었다.
 
불시착한 ‘제로센’, 치명적 단점을 노출하다

7월11일 일본군 항공모함 류조의 해군 전투기 하사관 다다요시 고가는 제로센을 몰고 공습에 참가했다. 그러나 귀환 중에 연료계통에 이상이 발생했다. 기체에 두 발이 피탄됐던 것이다. 젊은 신참 조종사였던 그는 낙하산으로 탈출하는 대신 전투기를 착륙시키려고 했다. 마침 아래에 있는 무인도에 적당한 평지가 보였기 때문이다. 바퀴를 내리고 지면에 접촉하는 순간 바퀴가 박히면서 제로센이 앞으로 꼬꾸라졌다. 그곳은 평지가 아니라 늪이었다. 잡초가 덮여 하늘에서는 땅처럼 보였던 것이다. 전투기가 물에 처박히면서 그 반동으로 고가는 조종석에서 튕겨나왔고 목이 부러져 즉사했다.
 
며칠 후 미군 정찰기가 이 전투기를 발견했다. 늪에 처박힌 덕분에 기체의 등뼈에 해당하는 용골이 부러졌을 뿐 다른 곳은 멀쩡했다. 제로센의 성능과 정보에 목말라하던 미군에게는 하늘에서 내려준 선물이나 다름이 없었다. 미군은 즉시 공병대를 보내 도로까지 개통해 가면서 고가의 전투기를 그대로 수거했고 기체를 수리해 하늘에 띄우고 모의 공중전까지 시행했다. 이로써 미군은 제로센의 성능을 완벽하게 파악할 수 있게 됐다.
 
놀라운 전투기였지만 제로센은 치명적인 단점이 있었다. 약한 기체였다. 속도와 기동성, 항속거리를 늘리려면 기체를 가볍게 해야 했다. 경량화를 위해 제로센은 전투기의 구조적 강도를 약화시켰다. 심지어 나무로 만든 골조에 구멍까지 뚫었다. 새의 뼈에서 아이디어를 얻은 것 같지만 이건 치명적이었다. 기체가 약해 그 환상적인 선회나 속도는 실용고도에서만 가능했다. 빠른 속도로 하강하면 최고 속도에 이르기도 전에 기체가 분해됐다. 직선 주행을 해도 최고 속도가 되면 기체가 떨리고 방향타가 말을 듣지 않을 정도였다.
 
더욱 치명적인 것은 얇은 장갑능력이었다. 미군 와일드캣은 느리고 둔한 대신에 기체는 대단히 튼튼했다. 특히 연료통에 고무판을 대서 총알이 연료통을 관통해도 고무판이 구멍을 메우도록 했다. 조종석 의자 뒤와 아래도 철판을 덧댔고 조종석의 유리는 기관총탄도 막아내는 방탄유리였다. 그러나 제로센은 연료 차단장치가 없었다. 기체 외피는 너무 얇아 총알 몇 발이면 부서졌고 연료통에 맞으면 바로 폭발했다. 조종석도 전혀 보호되지 않았다.
 
들고양이 ‘와일드캣’의 반격
장갑 능력은 떨어졌지만 제로센은 속도와 기동성이 워낙 좋았다. 그러다 보니 전투기가 서로 꼬리 물기 싸움을 하면 제로센을 조준해서 맞추기란 거의 불가능했다. 일본군도 이것을 기대했던 것 같다. 그러나 제로센의 성능 분석과 몇몇 창의적인 미군 조종사들의 경험을 바탕으로 미군은 효과적으로 제로센에 대항하는 방법을 찾아냈다.
 
일단 1대1 공중전은 절대 불리하다는 게 진리였다. 1대1로 마주치면 절대 싸우지 말고 탄환을 있는 대로 쏘면서 최고 속도로 하강하면서 도망친다. 기체가 약한 제로센은 정면에서 사격이 오면 일단은 무조건 피해야 했다. 그다음에 선회해서 꼬리를 잡아야 하기 때문에 도망갈 시간을 벌 수 있었다.
 
싸울 때는 반드시 2대1로 대항한다. 이때 ‘태치 위브(Thach Weave)’라는 전술을 활용했다. 이는 미 해군 비행사인 존 태치(John Thach)가 고안한 공중전 전술로 60m 간격으로 두 대가 서로 반대 방향으로 선회하는 방법이다. 일본기가 선회해서 미군기 1대의 꼬리를 물면 다른 미군기가 일본기의 꼬리를 뒤따라 무는 식이다. 공중전에서는 고전적인 방법인데 3대가 서로 꼬리를 물었을 때 서로 사격을 하면 장갑능력이 약한 제로센이 불리해진다. 이때 핵심은 동일 고도에서 1대1로 제로센과 맞붙어 싸우는 대신 2대1로 팀워크를 이뤄 상하 기동과 직선 주로를 적절히 활용해 대응했다. 동일한 고도에서 수평 선회 싸움을 해서는 기동력이 탁월한 제로센을 당해낼 수 없기 때문이다. 따라서 급강하 능력이 뛰어난 와일드캣의 장점을 십분 살려 높은 고도에서 하강하며 제로센을 공격한 후 재빨리 아래로 빠져나오는 비행술을 구사했다.
  
이 전술은 놀라운 성공을 거뒀다. 기계적 성능에서 절대 열세였던 선인장 항공대가 일본 항공대에 우세한 전과를 거뒀다. 8월20일 배치된 선인장 항공대는 8월 말까지 불과 열흘 동안 총 56대의 일본 항공기를 격추했다. 미군 측 피해는 11대에 그쳤다.
 
이 승리의 의미는 드러난 수치보다도 더욱 크다. 당시 미국과 일본의 항공기 생산량은 10대1이었다. 일본군이 10배를 더 격추시켜도 실제로는 5대5의 싸움이 전개되는 셈이었다. 그러나 과달카날 상공에서 미군은 5배가 넘는 일본기를 격추시켰다. 바다에서 벌어진 싸움에서 미군은 아슬아슬하게 패배를 모면했는데 항공단의 활약이 없었다면 해전에서도 참패했을 것이다. 이후로 태평양전쟁에서 미군은 성능이 떨어지는 전투기로 일본군을 압도하는 전투를 벌였다. 1944년부터 제로센을 능가하는 신형 전투기가 등장하면서 하늘은 일본군의 완전한 무덤이 됐다.
 
소수 에이스에 의존한 일본, 스스로 화를 초래하다
선인장 항공대의 승리는 기계적 성능이 전부일 것 같은 최첨단 기술의 집약체인 공중전에서 전술의 힘이 얼마나 중요한지를 보여준다. 기계적 성능의 열세에도 불구하고 미군은 전술의 우세함으로 과달카날을 사수할 수 있었다.
 
하지만 이 승리의 배경에는 몇 가지 중요한 요인이 더 있다. 일본은 제로센을 만들어냈지만 전체적인 산업기술이나 역량에서는 아직 후진국이었다. 제로센의 속도와 기동성도 항공기의 기본 구조를 포기해가며 억지로 만들어낸 것이었다. 특히 레이더와 항법장치가 형편없었다. 라비울에서 과달카날까지 가는 데만 4∼5시간을 비행해야 했는데 그 넓은 태평양에서 육안으로 적함을 찾고 항로를 유지해야 했다. 이것은 조종사들의 피로를 증가시키고 집중력을 크게 떨어뜨렸다. 미군의 2대1 전술에 형편없이 당한 데도 이유가 있다. 제로센은 형편없는 무전기조차도 항속거리를 늘리기 위해 떼냈다. 창공에서 의사소통이 불가능했다.
 
또 하나 중요한 요인은 전투기가 아닌 조종사다. 태평양전쟁에서 일본군의 최고 에이스였던 이와모토 데츠조, 사카이 사부로 등은 거의 100대에 가까운 격추기록을 가지고 있다. (일본군은 공식 격추 집계를 하지 않아서 격추기록이 정확하지는 않다. 일부에서는 이들의 기록이 과장이라는 견해도 있다.) 반면 미군 최고 에이스인 리처드 봉 대령의 기록은 40대, 2위인 토마스 맥과이어의 기록은 38대다. 다른 에이스들의 기록은 대개 10여대에 그친다. 기록으로 보면 일본군 조종사들의 능력이 월등해 보인다. 그러나 여기에는 사연이 있다. 미군은 5대를 격추하면 에이스 칭호를 주는데 에이스가 되면 대개는 본국으로 송환시켰다. 격추기록이 없는 뇌격기나 폭격기 조종사도 일정 기간 근무를 하면 본국으로 돌려보냈다. 돌아간 그들은 대부분 항공학교의 교관으로 부임해 후배를 교육하거나 항공기와 전술개발에 참여했다. 이러한 과정을 통해 자신도 모르던 새로운 능력과 동기를 발견하는 경우가 많았다. 전쟁 후반기에 제로센을 압도하는 신형 전투기의 등장에는 이들의 경험과 노력이 큰 역할을 했다.
 
일본군에게는 그런 여유가 없었다. 대부분의 에이스들은 현장에서 끝까지 싸우다가 거의 산화했다. 일단 제로센의 기체가 약해 희생이 너무 컸다. 피로도와 희망의 상실도 무시할 수 없다. 태평양전쟁에서 일본군의 감투정신과 정신력은 늘 감탄을 낳고 있지만 그들도 인간이다. 무자비한 전쟁에서 살아 돌아갈 희망이 없는 전투는 아무리 뛰어난 전사라도 부지불식간에 피로감을 증대시키고 의욕을 저하시킨다. 게다가 신참 조종사의 양성은 거의 절망적인 수준이었다. 그 결과 1944년 필리핀전투 이후로 일본군의 숙련 조종사는 거의가 사망해 서툴기 짝이 없는 신참들로 비행단을 꾸려야 했다. 미군의 신형 전투기가 등장하지 않았어도 제공권은 이미 상실한 상황이었다. 일본군이 가미가제 전술을 고안한 것도 그들의 국가에 대한 충성심이 뛰어나서가 아니라 정상적으로 공중전을 벌일 수 있는 조종사가 거의 남아나지 않았기 때문이었다.
 
미군은 당장 눈앞의 전투를 이기기 위해 우수한 인재들을 소진시키기보다 궁극적으로 전쟁에서 이기기 위해 미래를 준비했다. 몇몇의 에이스 파일럿에 의존해 당장의 전투를 이기는 데 급급하기보다는 군 전체적으로 균형을 갖추기 위해 신참 조종사 교육에 힘쓰고 전술 보강을 위해 노력했다. 반면 일본군은 미군보다 여러 측면에서 유리한 위치에 있었음에도 불구하고 소수의 에이스 조종사에 과도하게 의존하며 무조건적 희생을 강요했다. 전투기의 기동력을 극대화하기 위해 나무 골조에 구멍까지 뚫었던 것처럼 기본과 원칙에 충실하기보다는 편법과 변칙을 일삼았다.
 
오늘날 기업도 마찬가지다. 당장의 실적을 높이는 데 급급해 조직원들에게 비전을 제시하고 열심히 일할 수 있도록 동기를 부여하며 이들의 역량 계발을 도와주는 교육·훈련프로그램을 실시하는 등의 근본적 변화를 도외시할 때가 많다. 지속가능한 성장을 위해서는 현재 성과만 올리는 데 급급할 게 아니라 미래 가치를 높이기 위해 어떠한 일을 해야 할지에도 신경을 써야 한다. 단기 실적 창출만 강요하며 직원들을 계속 쥐어짜기만 해서는 지속적인 성장을 이루기 어렵다. 체계적인 훈련·교육 프로그램을 통해 조직원들에게 자기 역량을 계발할 수 있는 기회를 제공하고 실패에 대한 두려움 없이 자유롭게 연구할 수 있는 풍토를 조성할 때 창의와 혁신도 생겨날 수 있다. 현대 경영자들은 기본과 원칙을 무시한 편법과 편칙으로 승리를 구가할 수 있는 기간은 짧다는 사실을 기억해야 한다.
 
필자는 연세대 사학과를 졸업하고 경희대에서 한국사 전공으로 박사 학위를 받았다. <조선국왕 이야기> <전쟁과 역사> <조선전기 관리등용제도 연구> <조선전기 수령제와 지방통치> 등 다수의 책과 논문을 저술했다.
동아비즈니스리뷰 350호 Smart Worcation 2022년 08월 Issue 1 목차보기